Comprendre la dépendance


Un article de Harvard Health

Comprendre la dépendance

Nouvelles perspectives sur les causes de la dépendance

Boisson alcoolisée au premier plan, flanquée de doigts recourbés d'une femme en état d'ébriété reposant le menton sur le bord de la table derrière

La dépendance implique un besoin intense de quelque chose, une perte de contrôle sur son utilisation et une implication continue malgré les conséquences néfastes. La dépendance modifie le cerveau, d’abord en subvertissant la façon dont il enregistre le plaisir, puis en corrompant d’autres pulsions normales telles que l’apprentissage et la motivation. Bien qu’il soit difficile de briser une dépendance, cela peut être fait.

Qu’est-ce qui cause la dépendance?

Le mot « dépendance » est dérivé d’un terme latin signifiant « asservi par » ou « lié à ». Quiconque a lutté pour surmonter une dépendance ou a essayé d’aider quelqu’un d’autre à le faire comprend pourquoi.

La dépendance exerce une longue et puissante influence sur le cerveau qui se manifeste de trois manières distinctes : envie de l’objet de la dépendance, perte de contrôle sur son utilisation et implication continue malgré les conséquences néfastes.

Pendant de nombreuses années, les experts ont cru que seuls l’alcool et les drogues puissantes pouvaient provoquer une dépendance. Les technologies de neuroimagerie et des recherches plus récentes ont cependant montré que certaines activités agréables, telles que le jeu, le shopping et le sexe, peuvent également coopter le cerveau.

Bien qu’un manuel de diagnostic américain standard (le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux, quatrième édition ou DSM-IV) décrit plusieurs dépendances, chacune liée à une substance ou à une activité spécifique, un consensus se dégage sur le fait qu’elles peuvent représenter plusieurs expressions d’un processus cérébral sous-jacent commun.

Nouvelles perspectives sur un problème commun

Personne n’a l’intention de développer une dépendance au départ, mais beaucoup de gens se font prendre au piège. Considérez les dernières statistiques gouvernementales :

  • Près de 23 millions d’Américains, soit près d’un sur 10, sont dépendants de l’alcool ou d’autres drogues.
  • Plus des deux tiers des personnes dépendantes abusent de l’alcool.
  • Les trois principales drogues provoquant une dépendance sont la marijuana, les analgésiques opioïdes (narcotiques) et la cocaïne.

Dans les années 1930, lorsque les chercheurs ont commencé à enquêter sur les causes des comportements addictifs, ils pensaient que les personnes qui développaient des dépendances étaient en quelque sorte moralement défectueuses ou manquaient de volonté. Surmonter la dépendance, pensaient-ils, impliquait de punir les mécréants ou, alternativement, de les encourager à rassembler la volonté de rompre avec une habitude.

Le consensus scientifique a changé depuis. Aujourd’hui, nous reconnaissons la dépendance comme une maladie chronique qui modifie à la fois la structure et le fonctionnement du cerveau. Tout comme les maladies cardiovasculaires endommagent le cœur et le diabète altère le pancréas, la dépendance détourne le cerveau. Cela se produit lorsque le cerveau subit une série de changements, commençant par la reconnaissance du plaisir et se terminant par une poussée vers un comportement compulsif.

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Principe de plaisir

Le cerveau enregistre tous les plaisirs de la même manière, qu’ils proviennent d’une drogue psychoactive, d’une récompense monétaire, d’une rencontre sexuelle ou d’un repas satisfaisant. Dans le cerveau, le plaisir a une signature distincte : la libération du neurotransmetteur dopamine dans le noyau accumbens, un groupe de cellules nerveuses situées sous le cortex cérébral (voir illustration). La libération de dopamine dans le noyau accumbens est si constamment liée au plaisir que les neuroscientifiques désignent cette région comme le centre du plaisir du cerveau.

Toutes les drogues d’abus, de la nicotine à l’héroïne, provoquent une poussée particulièrement puissante de dopamine dans le noyau accumbens. La probabilité que l’utilisation d’une drogue ou la participation à une activité gratifiante entraîne une dépendance est directement liée à la vitesse à laquelle elle favorise la libération de dopamine, à l’intensité de cette libération et à la fiabilité de cette libération.

Même la prise du même médicament par différentes méthodes d’administration peut influencer la probabilité qu’il conduise à la dépendance. Fumer une drogue ou l’injecter par voie intraveineuse, au lieu de l’avaler sous forme de pilule, par exemple, produit généralement un signal de dopamine plus rapide et plus fort et est plus susceptible d’entraîner un abus de drogue.

Centre de récompense du cerveau

Schéma du cerveau mettant en évidence les composants qui composent le centre de récompense du cerveau

Les drogues addictives fournissent un raccourci vers le système de récompense du cerveau en inondant le noyau accumbens de dopamine. L’hippocampe établit des souvenirs de ce sentiment rapide de satisfaction, et l’amygdale crée une réponse conditionnée à certains stimuli.

Processus d’apprentissage

Les scientifiques croyaient autrefois que l’expérience du plaisir suffisait à elle seule à inciter les gens à continuer à rechercher une substance ou une activité addictive. Mais des recherches plus récentes suggèrent que la situation est plus compliquée. La dopamine contribue non seulement à l’expérience du plaisir, mais joue également un rôle dans l’apprentissage et la mémoire, deux éléments clés dans la transition entre aimer quelque chose et devenir dépendant.

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Selon la théorie actuelle sur la dépendance, la dopamine interagit avec un autre neurotransmetteur, le glutamate, pour prendre en charge le système cérébral d’apprentissage lié à la récompense. Ce système joue un rôle important dans le maintien de la vie car il relie les activités nécessaires à la survie humaine (comme l’alimentation et le sexe) au plaisir et à la récompense.

Le circuit de récompense dans le cerveau comprend des zones impliquées dans la motivation et la mémoire ainsi que dans le plaisir. Les substances et les comportements addictifs stimulent le même circuit, puis le surchargent.

L’exposition répétée à une substance ou à un comportement addictif amène les cellules nerveuses du noyau accumbens et du cortex préfrontal (la zone du cerveau impliquée dans la planification et l’exécution des tâches) à communiquer d’une manière qui associe aimer quelque chose et le vouloir, nous poussant à notre tour à allez après. Autrement dit, ce processus nous motive à agir pour rechercher la source du plaisir.

Avez-vous une dépendance?

Déterminer si vous avez une dépendance n’est pas tout à fait simple. Et l’admettre n’est pas facile, en grande partie à cause de la stigmatisation et de la honte associées à la dépendance. Mais reconnaître le problème est la première étape vers la guérison.

Une réponse « oui » à l’une des trois questions suivantes suggère que vous pourriez avoir un problème de dépendance et que vous devriez, à tout le moins, consulter un fournisseur de soins de santé pour une évaluation et des conseils plus approfondis.

  • Consommez-vous plus de la substance ou adoptez-vous le comportement plus souvent que par le passé ?
  • Avez-vous des symptômes de sevrage lorsque vous n’avez pas la substance ou que vous n’adoptez pas le comportement ?
  • Avez-vous déjà menti à quelqu’un au sujet de votre consommation de la substance ou de l’étendue de votre comportement ?

Développement de la tolérance

Au fil du temps, le cerveau s’adapte d’une manière qui rend la substance ou l’activité recherchée moins agréable.

Dans la nature, les récompenses ne viennent généralement qu’avec du temps et des efforts. Les drogues et les comportements addictifs fournissent un raccourci, inondant le cerveau de dopamine et d’autres neurotransmetteurs. Nos cerveaux n’ont pas un moyen facile de résister à l’assaut.

Les drogues addictives, par exemple, peuvent libérer 2 à 10 fois plus de dopamine que les récompenses naturelles, et elles le font plus rapidement et de manière plus fiable. Chez une personne qui devient dépendante, les récepteurs cérébraux sont submergés. Le cerveau réagit en produisant moins de dopamine ou en éliminant les récepteurs de la dopamine, une adaptation similaire à la baisse du volume d’un haut-parleur lorsque le bruit devient trop fort.

Grâce à ces adaptations, la dopamine a moins d’impact sur le centre de récompense du cerveau. Les personnes qui développent une dépendance constatent généralement qu’avec le temps, la substance désirée ne leur procure plus autant de plaisir. Ils doivent en prendre plus pour obtenir le même « high » de dopamine parce que leur cerveau s’est adapté, un effet connu sous le nom de tolérance.

La contrainte prend le dessus

À ce stade, la contrainte prend le dessus. Le plaisir associé à une drogue ou à un comportement addictif s’estompe, et pourtant le souvenir de l’effet recherché et le besoin de le recréer (le vouloir) persistent. C’est comme si la machinerie normale de la motivation ne fonctionnait plus.

Le processus d’apprentissage mentionné précédemment entre également en jeu. L’hippocampe et l’amygdale stockent des informations sur les signaux environnementaux associés à la substance souhaitée, afin qu’elle puisse être localisée à nouveau. Ces souvenirs aident à créer une réponse conditionnée – un désir intense – chaque fois que la personne rencontre ces signaux environnementaux.

Les fringales contribuent non seulement à la dépendance mais aussi à la rechute après une sobriété durement gagnée. Une personne dépendante à l’héroïne peut être en danger de rechute lorsqu’elle voit une seringue hypodermique, par exemple, tandis qu’une autre personne peut recommencer à boire après avoir vu une bouteille de whisky. L’apprentissage conditionné aide à expliquer pourquoi les personnes qui développent une dépendance risquent de rechuter même après des années d’abstinence.

La récupération est possible

Il ne suffit pas de « dire non », comme le suggérait le slogan des années 1980. Au lieu de cela, vous pouvez vous protéger (et guérir) de la dépendance en disant « oui » à d’autres choses. Cultivez divers intérêts qui donnent un sens à votre vie. Comprenez que vos problèmes sont généralement passagers, et peut-être le plus important, reconnaissez que la vie n’est pas toujours censée être agréable.

Adapté avec la permission de Harvard Mental Health Letter and Overcoming Addiction: Paths into recovery, un rapport spécial sur la santé publié par Publications sur la santé de Harvard.

Dernière mise à jour : 16 août 2022